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9年发现数千颗系外行星 开普勒望远镜功成身退

据英国《自然》杂志官网30日报道,美国国家航空航天局(NASA)30日宣布,该机构的“行星猎手”——开普勒太空望远镜的燃料已用尽,目前已“光荣退休”。在9年观察任务期间,开普勒发现了数千颗系外行星。望远镜在“油枯灯灭”前已将其收集的所有数据下载到任务控制系统内。

开普勒项目科学家杰西·多森说:“它圆满完成了我们最初计划的任务,且做得更多,给我们带来很多意外的惊喜。”

开普勒望远镜的提出者、现已退休的太空科学家威廉·博鲁基说:“借助开普勒,我们证明了银河系中的行星比恒星多。”

“身价”6.92亿美元的开普勒于2009年3月升空。此后的4年时间里,它一直密切关注着天鹅座(Cygnus)和天琴座(Lyra)的15多万颗恒星,观察恒星星光的闪烁。科学家借助“凌日法”(行星穿过恒星时会使恒星暂时变暗)来发现行星。

2013年5月11日,望远镜出现关键故障,无法对原来的天区进行精确定位。从2014年开始,开普勒望远镜进入K2(开普勒任务2)阶段。

在两次任务期间,开普勒共确认了2681颗行星,包括Kepler-186f(位于其恒星宜居带的地球大小的行星)以及Kepler-22b。其中许多行星的大小被证明介于地球与海王星之间。太阳系中没有发现Kepler-22b大小的行星,但它们在整个银河系中很常见。此外,开普勒还发现了近2900颗待确认的行星。

尽管开普勒已经“退休”,但NASA的行星狩猎活动仍在继续。今年4月发射升空的“凌日系外行星勘探卫星”(TESS)出师大捷,目前已发现了数颗系外行星。

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